• New Horizons llegará a Plutón

    La nave espacial estadounidense 'New Horizons' ha revelado que Plutón es un poco más grande de lo que se pensaba hasta ahora, en una de sus últimas informaciones antes de acercarse a unos 12.500 kilómetros del planeta enano, lo más cerca que se ha estado nunca. Gracias a esta histórica misión, ahora se sabe que Plutón es 80 kilómetros más ancho y tiene 2.370 kilómetros más de diámetro de lo que se estimaba, informó la Agencia Espacial Estadounidense (NASA).

  • Durante 22 horas 'New Horizons' no se comunicará con el centro de control de la misión en la Tierra para recabar la máxima información posible sobre Plutón y sus lunas. Hasta las 20:53 de Washington (00:53 GMT) no se sabrá si la nave espacial ha sobrevivido a la aproximación a Plutón en buen estado.

    Esta histórica proeza espacial no está exenta de riesgos: la nave, que se desplaza a 49.889 kilómetros por hora y pesa 480 kilos, podría quedar inservible si choca con una roca o una simple piedrecita imprevista del sistema de Plutón. En 2006 Plutón fue relegado a la categoría de planeta enano por la Unión Astronómica Internacional (UAI).

    Hoy gracias a 'New Horizons' se sabe que es más grande que Eris, uno de los cientos de miles de planetas enanos y objetos situados más allá de Neptuno en la región denominada Cinturón de Kuiper, que fue descubierta en 1992.


    Plutón

    Plutón o (134340) Pluto es un planeta enano del sistema solar situado a continuación de la órbita de Neptuno. En la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (UAI) celebrada en Praga el 24 de agosto de 2006 se creó una nueva categoría llamada plutoide, en la que se incluye a Plutón. Es también el prototipo de una categoría de objetos transneptunianos denominada plutinos. Posee una órbita excéntrica y altamente inclinada con respecto a la eclíptica, que recorre acercándose en su perihelio hasta el interior de la órbita de Neptuno. Plutón posee cinco satélites: Caronte, Nix, Hidra, Cerbero y Estigia.3 4 Estos son cuerpos celestes que comparten la misma categoría. El 6 de julio de 2015, la misión New Horizons de la NASA se encontraba a nueve millones de kilómetros de él, y se espera que su máximo acercamiento sea a unos 12 500 kilómetros el día 14 del mismo mes.5

    Su gran distancia al Sol y a la Tierra, unida a su reducido tamaño, impide que brille por encima de la magnitud 13,8 en sus mejores momentos (perihelio orbital y oposición), por lo cual sólo puede ser apreciado con telescopios a partir de los 200 mm de abertura, fotográficamente o con cámara CCD. Incluso en sus mejores momentos aparece como astro puntual de aspecto estelar, amarillento, sin rasgos distintivos (diámetro aparente inferior a 0,1 segundos de arco).

    Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh (1906-1997) desde el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, y fue considerado el noveno y más pequeño planeta del Sistema Solar por la Unión Astronómica Internacional y por la opinión pública desde entonces hasta 2006, aunque su pertenencia al grupo de planetas del Sistema Solar fue siempre objeto de controversia entre los astrónomos. Incluso, durante muchos años existió la creencia de que Plutón era un satélite de Neptuno que había dejado de ser satélite por el hecho de alcanzar una segunda velocidad cósmica. Sin embargo, esta teoría fue rechazada en la década de 1970.6

    Tras un intenso debate, y con la propuesta del astrónomo uruguayo Gonzalo Tancredi ante la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en Praga, República Checa, se decidió por unanimidad reclasificar a Plutón como planeta enano,7 requiriendo que un planeta debe tener dominancia orbital. Se propuso su clasificación como planeta en el borrador de resolución, pero desapareció de la resolución final, aprobada por la Asamblea General de la UAI. Desde el 7 de septiembre de 2006 tiene el número 134340, otorgado por el Minor Planet Center. Su nombre se debe al dios mitológico romano Plutón (Hades según los griegos).


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