"No puede haber amistad donde no hay libertad. La amistad ama la libertad, y no será encerrada en pequeños y estrechos recintos"


Inicios

Hijo de un almirante británico, Penn nació en una familia anglicana muy influyente. A una edad temprana, Penn enfermó de viruela y perdió todo su cabello por lo que tuvo que usar una peluca los siguientes años.

Más tarde, ingresó a las escuelas de Christ Church, Oxford. Su padre estuvo al servicio de la corona y había sido reconocido en su puesto, pero en el reinado de Oliver Cromwell la familia fue exiliada a Irlanda luego de una misión fallida en el Caribe. A sus quince años, Penn conoció al misionero cuáquero Thomas Loe, y fue invitado a una reunión de la Sociedad Religiosa de los Amigos, donde tuvo una experiencia religiosa.

Luego de la muerte de Cromwell, el padre de Penn se alineó con los royalistas y participa en traer de regreso al rey Charles I, por lo cual, sería bien posicionado en Inglaterra y nombrado caballero más tarde.

En 1660, William ingresó a la Universidad de Oxford como un becario. Fue en esta etapa cuando comenzó a definir más su filosofía de vida, a disgusto con el creciente racionalismo y con el estilo de vida marcial de su padre, se fue haciendo más simpatizante del cuaquerismo y la teología de John Owen. Más tarde, sin embargo, la nueva administración de la universidad impuso a que los estudiantes atendieran forzosamente los servicios anglicanos, y Penn, al rehusarse, fue expulsado.

A sus dieciocho años, el padre de Penn envía a su hijo a París, donde el joven se siente a disgusto con la opulencia francesa y el ritualismo católico del país. No obstante, allí mismo conoce al teólogo hugenote Moise Amyraut, con quien estudia un año.

Tras dos años en Francia, Penn regresó a Inglaterra, donde su padre espera que se convierta en un aristocrático de leyes. En breve, sin embargo, estalla la guerra con Holanda y el inglés sigue a su padre a la marina, donde trabaja como emisario de su padre y teme verlo morir. Más tarde, Inglaterra gana la guerra, pero en 1665 se desata una epidemia en Londres, en 1666 ocurre el Gran Incendio de Londres, y agravándose la gota de su padre, el joven Penn es enviado a Irlanda como militar.

Poco después, el rey Charles impuso leyes que prohibían cualquier otra religión que no fuera la anglicana, y William mismo presencia el arresto de cuáqueros; un grupo religioso que fue particularmente perseguido y criminalizado, soportando como penas la prisión o la deportación.


Persecución y encarcelamientos

En Irlanda, Penn vuelve a encontrarse con el misionero Thomas Loe y tras atender reuniones cuáqueras, Penn es arrestado a la edad de 22. Negándose a negar su fe, declara públicamente su afiliación a la congregación religiosa de la Sociedad Religiosa de los Amigos.

Penn es liberado gracias a la influencia de su padre, quien, al verlo, le reclama en casa su envolvimiento con el cuaquerismo. William, sin embargo, no niega sus convicciones religiosas, lo que le causa que sea echado de casa y su padre lo desherede.

Penn recibe ayuda de la Sociedad de Amigos, que le ofrecen morada. Más tarde, comienza a predicar públicamente, y por lo mismo, vuelve a ser arrestado. En prisión, Penn exige saber los cargos de los que se le acusa, y pide el derecho de presentar su propia defensa, pero esto se le niega. Al estar su padre moribundo, Penn pide verlo, y cuando éste acude, se reconcilian, y su padre le restablece la herencia.

Después de seis meses de prisión, Penn es liberado y al salir contrae matrimonio. Comienza a escribir tratados religiosos sobre tolerancia y en contra de leyes discriminatorias. Al criticar en sus escritos la actitud de los mayores grupos religiosos en Inglaterra, incluyendo a la Iglesia Católica, Anglicana y al puritanismo, Penn es encarcelado.

Al salir de prisión, Penn se dedica a trabajo misionero en Holanda y Alemania, en una época en la que la persecución contra cuáqueros se había intensificado. Junto a otros amigos de la Sociedad Religiosa, Penn se pone de acuerdo para comprar la colonia de West Jersey (hoy la mitad de Nueva Jersey).


Santo Experimento

Más tarde, Penn solicitó ver al rey Carlos II de Inglaterra, quien, como resultado de una deuda acumulada de salarios atrasados a su difunto padre, le debía una gran suma de dinero a la familia de Penn. Él propuso que la corona permitiera una migración masiva de cuáqueros a las colonias. Sabía de la hostilidad que los cuáqueros padecían en la nación, y, logró llegar a un acuerdo con el rey. En 1677, el grupo de cuáqueros consiguió permiso para emigrar, y en 1681, el rey le otorgó un vasto territorio al oeste y sur de Nueva Jersey. Esta fue la forma de pago con la que el rey saldó la deuda a la familia, y a Penn se le dio una cédula real que lo nombraba "propietario absoluto" de la tierra cedida, e indicaba que tendría poder casi ilimitado en la nueva colonia. Penn la llamó "Sylvania" (del [[latín 'bosque' o 'selva') , pero el rey le cambió el nombre a "Pennsylvania" (los bosques de Penn), en honor al almirante fallecido.

Antes de acudir personalmente, William Penn envió a su primo William Markham a la colonia norteamericana en representación suya, para asegurarle la lealtad de los habitantes del territorio y comprar tierras a los indígenas. En el año 1682, después de que su primo efectuara las gestiones pertinentes, Penn viajó a su colonia. Una vez allí, celebró personalmente un tratado equitativo con los pueblos indígenas en Shackamaxon (actual barrio de Kensington en Filadelfia). La escena con la tribu Lenape es recordada como uno de los momentos más notables de tolerancia y pacifismo en las colonias. Penn fue desarmado y sin escoltas a celebrar un trato, y la colonia de Pennsylvania nunca sufrió de ataques indios.

Penn fue el primero en sugerir la idea de las enmiendas constitucionales e instauró un gobierno en el que, a diferencia de la Europa de la época, garantizaba derechos como la separación y limitación de los poderes políticos y la libertad de culto, la búsqueda de la igualdad social, la equidad material, el mayor respeto posible a las libertades civiles. También buscó la reivindicación de la dignidad de la mujer y su participación activa en la vida pública, el libre ingreso a los territorios colonos (con gran influencia de la ética antiautoritaria del cuaquerismo), y la ausencia de ejército, la reforma penitenciaria, y la convivencia pacífica con los indígenas americanos, puesto que los cuáqueros se oponen a la guerra y al uso de la violencia.

Asimismo, fundó un poblado que nombró Filadelfia (que significa amor fraternal) y poco después se marchó a Inglaterra, donde hizo propaganda de su colonia, motivando a que otros grupos que buscaban libertad de religión a que emigraran hacia allá. Llegaron muchos cuáqueros, y una gran diversidad de grupos religiosos, entre ellos denominaciones protestantes como los cuáqueros, los anabaptistas (menonitas, Amish), luteranos y católicos de Alemania, hugenotes, y judíos. Venían de países como Inglaterra, Irlanda, Escocia, Alemania, Holanda, Suecia, Finlandia, Gales, etc..

A pesar de fundar la colonia, Penn vivió la mayor parte de su vida en Gran Bretaña, y solo volvió a Pennsilvania en el año de 1699. Pensaba establecerse en Filadelfia, pero algunos problemas financieros le obligaron a volver a Inglaterra. Murió en el año 1718, seis años después de sufrir una apoplejía.


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