Sus grabados satíricos son considerados a menudo como importantes precedentes de las historietas. La ópera de Igor Stravinsky, The Rake's Progress, con libretto de W. H. Auden, se inspira en las series de pinturas de Hogarth de ese título.



Hijo de un pobre maestro de escuela y autor de libros de texto, William Hogarth nació en el barrio londinense de Bartholomew Close.

Inicios

En su juventud fue aprendiz del grabador Ellis Gamble en Leicester Fields, donde aprendió a grabar. El joven Hogarth también se interesó en la vida de las calles y de las ferias londinenses, y se entretuvo esbozando los personajes que veía. Por la misma época, su padre fue encarcelado por deudas en la prisión de Fleet durante cinco años. Hogarth nunca habló al respecto.

En abril de 1720, Hogarth se estableció como grabador independiente, primero grabando trabajos menores como escudos de armas y facturas de tiendas, así como ilustraciones para libros. En 1727 fue contratado por Joshua Morris, un tapicero, para diseñar una alegoría de El elemento Tierra. Morris, al oír que Hogarth era «un grabador, no un pintor», rechazó la obra cuando estaba acabada, y Hogarth le demandó ante el tribunal de Westminster donde, el 28 de mayo de 1728, el caso se decidió a favor de Hogarth.

El 23 de marzo de 1729 Hogarth se casó con Jane Thornhill, hija del artista Sir James Thornhill.


Tanteos como pintor

Tras unos primeros años como grabador y diseñador de segundo nivel, Hogarth decidió dar el salto a la categoría de pintor, pero no le fue fácil. En aquella época los grandes encargos artísticos de Londres eran acaparados por artistas extranjeros, dentro de un estilo rococó y ampuloso que Hogarth consideraba artificial. Los reyes y la nobleza ingleses subestimaban a los artistas nacionales y preferían convocar a los más cotizados del continente, lo que explica que desde el siglo XVI, los artistas ingleses fuesen eclipsados por autores extranjeros instalados en el país como Hans Holbein el Joven, Rubens, Van Dyck, Orazio Gentileschi, Sebastiano Ricci y Canaletto.

Hogarth criticaba el gusto inglés por la mitología y los retratos pomposos, pero la falta de encargos le obligó a flaquear en sus convicciones: abordó temas históricos de la Antigüedad, pero no alcanzó resultados convincentes.


Éxito con temas satíricos

Su despegue como artista de renombre se puede situar en la década de 1730, cuando se volcó en sus temas satíricos. Lector de Jonathan Swift, criticaba la hipocresía de las clases altas. Su viaje a París en 1744 le hace conocer el rococó francés, lo que le influye en sus conversation pieces y en el tratamiento de los vestidos y las telas en sus cuadros.

Hogarth intentó explotar comercialmente sus mejores creaciones, repitiéndolas en grabado. Sin embargo, alcanzó tal éxito que fue víctima de la piratería; sus diseños eran replicados de forma indiscriminada en Europa, y él apenas se lucró de ellos.

En 1745 se representó junto a su perrita Trump en un famoso autorretrato (Museo Tate Britain de Londres) inspirado en otro autorretrato de Murillo (ahora en la National Gallery de Londres). Hogarth procuró reflejar su personalidad: se supone que el perro es símbolo de perseverancia, y él viste ropajes modestos. Junto a su efigie aparecen varios de sus libros satíricos favoritos. Una paleta muestra la inscripción The line of Beauty (El análisis de la belleza), que alude a un tratado de estética que estaba preparando. Lo publicó, acompañado de grabados, en 1753. En él, defendía la expresividad del trazo curvo frente al sobrio neoclasicismo.

El artista se encuentra enterrado en el cementerio de San Nicolás, en Chiswick Mall, Chiswick, Londres. Su amigo el actor David Garrick escribió la inscripción de su tumba.


Obras



Es célebre por sus retratos y especialmente por sus grabados, sobre todos aquéllos que representan las series satíricas que previamente había elaborado como cuadros.

Representaciones de la vida popular

Hogarth comenzó pintando representaciones realistas de la vida popular:

-Una calle (1725, Upperville, EE. UU. Col. Mellon)
-El reconocimiento de la paternidad (h. 1726, Dublín, N.G.)
-Los fieles dormidos (1728, Minneapolis, I. A.)

Al final de su vida artística recuperó estos temas realistas de la vida contemporánea popular:

-La vendedora de quisquillas (Shrimp Girl, o La vendedora de camarones, 1740, National Gallery, Londres), es un esbozo al óleo inacabado que, sin embargo, puede considerarse una obra maestra de la pintura inglesa.
-En casa del costurero o En casa del modista (1744, Londres, T. G.)
-El baile (1745, Camberwell, South London A.G.)

Retratos

Hogarth realizó pequeños "conversation pieces", esto es, retratos de grupo: A finales de los años 1720, ridículos y soberbios en sus finos vestidos, mientras que los pobres se preocupan de la comida y el sexo.

A finales de los años 1730, recibe numerosos encargos de retratos por parte de la próspera burguesía.

En 1745 Hogarth pintó un Autorretrato con su perro (que se encuentra actualmente en la Tate Britain) en el que se muestra como un artista instruido, apoyado por volúmenes de Shakespeare, Milton y Swift. Él mismo lo reprodujo en grabado cuatro años después.


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