'El Baloncesto es mi refugio, mi santuario. Vuelvo a ser un niño en el patio. Cuando llego aquí, todo es bueno'


Jugador de baloncesto estadounidense, uno de los mejores anotadores en la historia de la NBA. Ganador de tres anillos, vivió a la sombra de la monumental figura de Shaquille O’Neal en Los Ángeles Lakers. La marcha de éste al Miami Heat le obligó a demostrar que, sin el mejor pívot-anotador del mundo, podía convertir de nuevo en campeón a Los Ángeles Lakers, el equipo de su vida.

Fue el benjamín de los tres retoños de Joe JellyBean Bryant y de Pamela Cox, hermana del baloncestista John Chuby Cox. El baloncesto se respiraba en el ambiente familiar. Hasta sus dos hermanas mayores, Sharia y Shaya, practicaban en la calle con sus amigos. Su progenitor fue un notable baloncestista profesional que en la década de 1970 destacó en los 76ers de San Diego y Houston. Fue, sin embargo, un jugador defensivo que trabajaba para abrir espacios. Apuró su carrera en Italia, adonde se llevó a su familia. Jugó en varios equipos durante siete años, por lo que Kobe estudió primaria en italiano.

Más que al baloncesto, en el colegio jugaba al fútbol, aunque su padre le compró una canasta para obligarle a practicar su deporte favorito. En este sentido, fue protagonista de un hecho insólito: en el All-Star de la Liga italiana, en el que participaba su padre, Kobe, con tan sólo ocho años, desafió en el concurso de triples a J. J. Anderson, recién salido de la Universidad de Bradley, al que derrotó ante la incredulidad del público.

En 1991 la familia regresó a Estados Unidos y se instaló en una elegante urbanización de Filadelfia, donde Kobe estudió en el Instituto Lower Merino. Se dedicó por completo al baloncesto y se propuso llegar a la NBA, como le manifestó a su profesor. Con el equipo de secundaria anotó un promedio de 30,9 puntos, 12 rebotes y 6,5 asistencias por partido.

Por aquella época juvenil ya dio muestras de que era un jugador singular: batió el récord de anotación del Southeastern Pennsylvania que ostentaba el mítico Wilt Chamberlain por más de 500 puntos; el USA Today lo designó mejor jugador de instituto del año, y consiguió asimismo el trofeo nacional Naismith al jugador del año. Era un líder nato que tenía incluso la osadía de salir con la cantante de soul Brandy Norwoord.

En 1995 era el jugador que querían todas las universidades del país, pero, tras haber realizado unas pruebas con el 76ers de San Diego, donde jugó su padre, el entonces entrenador, John Lucas, confirmó que Kobe estaba preparado para saltar directamente a la NBA.

Pasó, pues, directamente del instituto a la NBA, sin el paso previo de la universidad, “porque mi padre ha sido mi verdadera universidad”. Hasta entonces sólo tres jugadores habían dado este salto precoz y fracasaron. Pero Kobe confiaba en sus fuerzas y en su talento. Probó con éxito en varios equipos, entre ellos Los Ángeles Lakers, que estaba reconstruyendo la plantilla en torno a la figura de O’Neal, pero a la sazón el Charlotte Hornets sorprendió eligiéndolo en el número 13 de la primera ronda del Draft, cuando lo normal hubiese sido en la segunda. Aun así, el padre presionó para que finalmente recalara en el equipo californiano, que para ello traspasó a Vlado Divac al equipo de Carolina del Norte. Kobe contaba sólo diecisiete años, y firmó un contrato de 3,5 millones de dólares por temporada.

El 3 de noviembre de 1996, con 18 años, debutó en la NBA frente a Minnesota. Aunque en su primer año de rockie una serie de lesiones le impidió mostrar su valía en un equipo plagado de estrellas, a finales de la temporada, en el partido All-Star de los rockies, gozó de un momento de gloria puntual: con un actuación soberbia (31 puntos) se proclamó vencedor del concurso de mates.

En su segunda temporada se marcó ya unas metas muy altas: equipararse al mítico Michael Jordan, a quien se enfrentó por primera vez sin el concurso de O’Neal. Kobe se pasó la mitad del partido pidiéndole consejos a Air Jordan, quien no permitió que su imitador lo superara. Kobe marcó 33 puntos y Jordan 36. Aun así, Kobe odia que le denominen Michael Jordan II, porque él quiere ser sólo el primer Kobe Bryant.

Las estadísticas de su trayectoria deportiva son espectaculares, a pesar de que en Los Ángeles Lakers vivió bajo la sombra de la figura colosal de Shaquille O’Neal, con el que tenía sus roces dentro y fuera de la pista, hasta que en 2005 O’Neal fichó por el Miami Heat. Con los Lakers fue campeón de la NBA en tres temporadas consecutivas (2000, 2001 y 2002). En 2000 renunció a participar en los Juegos Olímpicos para casarse con su novia del instituto, Vanessa Lane, que le daría dos hijas, Natalia Diamante (2003) y Gianna Maria-Onore (2006).

En su palmarés destacan otros logros singulares. Fue el jugador más joven de la historia en alcanzar los 10.000 puntos (24 años y 193 días). Ha superado la barrera de los 50 puntos en nueve partidos. Fue el primer jugador en 41 años en lograr 45 puntos en cuatro partidos consecutivos en la temporada 2005-2006. En el All-Star de 2002 fue elegido el MVP, es decir, el jugador más valioso entre todas las figuras de la NBA. El 8 de enero de 2003 se convirtió en el primer jugador que conseguía 12 triples, 9 de ellos consecutivos, y el 21 de diciembre de 2005, en un partido ante Dallas Mavericks, anotó 62 puntos en tres cuartos.

Pero su mejor marca hizo correr ríos de tinta. El 22 de enero de 2006, en un partido frente a los Toronto Raptors, consiguió la segunda mejor marca anotadora de la historia, con 81 puntos, sólo superada por los 100 puntos que el considerado mejor jugador de la historia junto a Jordan, Wilt Chamberlain, consiguió el 2 de marzo de 1962, cuando las defensas no eran tan agresivas.

La posibilidad de llegar a liderar un equipo campeón de la NBA ya no debe parecer tan lejana a Bryant desde que, a mitad de la temporada 2007-2008, aterrizara en Los Ángeles Lakers un jugador tan desequilibrante como él mismo: Pau Gasol. La pareja Bryant-Gasol se reveló de inmediato como un tándem perfectamente compenetrado y de letal efectividad, al que hay que atribuir el mérito de llevar a Los Ángeles Lakers a la final de la NBA. Pese a caer derrotados en la final frente a los Boston Celtics, las expectativas que despertó el buen juego del equipo han convertido a los Lakers en firmes candidatos a campeones de la mejor liga del mundo; un título que, de seguir en la misma línea, podría llegar en las próximas temporadas.

Pese a su brillante palmarés, en la trayectoria personal de este mítico jugador planea una sombra: en julio de 2003 fue acusado formalmente de agresión sexual. Bryant reconoció que había cometido adulterio con una joven de veinte años, pero con el consentimiento de ella, que se negó a testificar contra el jugador. Poco después de que se difundiera la noticia, el juez encargado del caso, Terry Ruckriegle, retiró los cargos. A pesar de ese incidente, su matrimonio con Vanessa, a la que pidió perdón, no se resintió.

Entre otros negocios, Kobe es propietario, desde 1999, del equipo de baloncesto italiano Adecco Milano, del que su padre es presidente. Le encanta la música rap, hasta el punto de que llegó a grabar un disco, Vision. Además, en las concentraciones se dedica a la lectura y a escribir poemas. Pero su gran reto de futuro es liderar a Los Ángeles Lakers para que recuperen el anillo de campeones sin el concurso de su gran rival personal, Shaquille O’Neal. Su gran patrocinador es Adidas, del que recibe unos 5 millones de dólares anuales.


Carrera internacional

La carrera internacional de Bryant con la camiseta de la selección estadounidense comenzó en 2006. Al año siguiente ganó la medalla de oro en el Torneo de las Américas de Las Vegas 2007, tras derrotar en la final a la selección argentina por 118-81 y finalizar el torneo con diez victorias y ninguna derrota. Bryant fue titular en los diez encuentros de Estados Unidos y terminó 3º en el equipo en tiros libres anotados e intentados y 4º en tiros de campo y triples anotados, además de 15º en el torneo en anotación, 14º en asistencias y 8º en robos de balón. Anotó en dobles dígitos en ocho de los diez partidos.

El 23 de junio de 2008 se anunció que Bryant participará en los Juegos Olímpicos de Pekín 2008, la primera vez que el jugador participaba en unos Juegos Olímpicos. Estados Unidos resultó encuadrado en el Grupo B del torneo junto a España, Alemania, la anfitriona China, Grecia y Angola. Los americanos se clasificaron a los cuartos de final como primeros de grupo sin ceder un solo partido. En la fase final, eliminaron por 116-85 a Australia en cuartos, a Argentina por 101-81 en semifinales y ya en la final derrotaron a España. El resultado estuvo igualado durante todo el partido pero siempre con ventajas de los estadounidenses, quienes finalmente se hicieron con la medalla de oro al ganar 118-107. Era la primera vez que Estados Unidos se hacía con la victoria en unos Juegos desde los de 2000 en Sídney. Bryant promedió 15 puntos, 2,8 rebotes, 2,1 asistencias y un 46,2% en tiros de campo en los ocho partidos.


Perfil de jugador

Bryant es un escolta con capacidades para jugar perfectamente tanto de alero como de base. Está considerado como uno de los jugadores más completos de la NBA, y ocupa el puesto número 7 en el ranking de ESPN en la NBA. Ha sido elegido en el mejor quinteto en 11 temporadas y cuenta con 14 apariciones en el All-Star Game. A menudo la prensa deportiva especializada lo compara con Michael Jordan, algo que no gusta a Bryant. En una encuesta realizada por el canal ESPN entre periodistas deportivos le situaban como el segundo mejor escolta de todos los tiempos, por detrás de Jordan.

Prolífico anotador, constituyó una pieza clave junto a Shaquille O'Neal en los tres campeonatos ganados por los Lakers a principios de la década del 2000 y en el último campeonato conquistado en 2010. A lo largo de su carrera promedia 25,4 puntos, 4,7 asistencias, 5,3 rebotes y 1,5 robos de balón por partido (estadísticas a final de la temporada 2011-12. Es conocido por crearse sus propios tiros, además de no desentonar en los lanzamientos a larga distancia, ya que posee el récord de más triples anotados en un partido con 12 junto con Donyell Marshall. También es un experto defensor, ejemplo de ello son las ocho apariciones en los mejores quintetos defensivos de la liga en las últimas nueve temporadas.

Bryant también ha sido señalado como uno de los jugadores con mejor habilidad y destreza en los momentos finales de los partidos. En una encuesta anual de la NBA entre los general managers, Bryant terminó seleccionado en 2012 por décima temporada consecutiva como el jugador al que le darían el último tiro en un partido. Tanto Sporting News como TNT han nombrado a Bryant como el mejor jugador de la NBA de la década de los años 2000-2010.


Vida personal

En noviembre de 1999, Bryant, de 21 años, conoció a Vanessa Laine, de 17, mientras ella trabajaba de bailarina en el videoclip de la canción «G'd Up» del grupo de rap Tha Eastsidaz. Bryant estaba trabajando en su primer álbum musical, que nunca llegó a ver la luz.

Ambos comenzaron a salir juntos y en seis meses ya estaban prometidos, en mayo de 2000, cuando Laine estaba en su último año de instituto en el Marina High School en Huntington Beach, California. Para evitar a los medios, terminó sus estudios de manera independiente. Según el primo de Vanessa, Laila Laine, no hubo ningún acuerdo prenupcial. Se casaron el 18 de abril de 2001 en Dana Point, California. Ni los padres del jugador, ni sus hermanas, ni su agente Arn Tellem y ni sus compañeros de equipo asistieron a la boda. Sus padres se opusieron al matrimonio por varias razones; se dice que estaban en contra de que se casara tan joven y con una chica no afroamericana. Esto hizo que Bryant no tuviera ningún contacto con ellos en más de dos años.

Su primera hija, llamada Natalia Diamante Bryant, nació el 19 de enero de 2003. El nacimiento de Natalia ayudó a que el jugador se reconciliara con sus padres. Vanessa sufrió un aborto debido a un embarazo ectópico en la primavera de 2005. A finales de año, Bryant anunció que la pareja estaba esperando su segundo hijo. Fue otra hija, Gianna Maria-Onore Bryant, que nació el 1 de mayo de 2006. De modo anecdótico, Gianna nació seis minutos antes que Me'arah Sanaa, hija de Shaquille O'Neal, nacida en Florida. El 16 de diciembre de 2011, Vanessa Laine presentó una demanda de divorcio esgrimiendo «diferencias irreconciliables». Sin embargo en el 2013 anunciaron en sus medios sociales respectivos que cancelarían el proceso de divorcio permanenciendo juntos hasta la fecha.


Acusación de agresión sexual

En 2003, el sheriff de Eagle (Colorado) detuvo a Bryant por ser acusado de un delito de agresión sexual contra Katelyn Faber, una empleada del hotel en el que se encontraba hospedado mientras se recuperaba de una operación en su rodilla. Tras depositar una fianza de 25 000 dólares, fue puesto en libertad provisional.

La investigación concluyó cuando Bryant accedió a pedir perdón a la supuesta víctima por el incidente, a quien incluyó públicamente su mea culpa y aseguró que él realmente creía que el encuentro entre ambos fue consensual. La fiscalía decidió retirar los cargos contra él el 1 de septiembre de 2004, tras catorce meses de procedimiento judicial y de escandalosos titulares periodísticos. A pesar de la resolución, McDonald's, Nutella y Ferrero SpA cancelaron sus contratos con el deportista debido a lo anterior.



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