"Me arrepiento de esos momentos en los que he elegido el lado oscuro. Ya he perdido bastante tiempo no ser feliz."


Nacida en Cloquet, Minnesota, hija de Albert John Lange (1913–1989), un maestro y vendedor ambulante, y de Dorothy Florence Lange (Sahlman de soltera; 1913–1998), un ama de casa. Tiene dos hermanas mayores, Ann y Jane, y un hermano menor, George.

Estudió Bellas Artes en la Universidad de Minnesota antes de marcharse a París. Se casó con el fotógrafo Francisco Grande, hijo del científico español Francisco Grande Covián y durante un tiempo antes de divorciarse vivió en España. Regresó a Nueva York en 1973 y recibió clases de interpretación mientras trabajaba como camarera y modelo.

En 1976 el productor Dino De Laurentiis la contrató para protagonizar el remake de King Kong, película con la cual comenzó y casi terminó su carrera, debido a las duras críticas que recibió, si bien fue un éxito comercial. Tras su actuación en la adaptación de Bob Rafelson de The Postman Always Rings Twice (El cartero siempre llama dos veces) en 1981, las críticas cambiaron totalmente.

Su actuación en su siguiente película, Frances (1982), en la cual retrató a la actriz Frances Farmer, fue muy alabada y le valió una nominación al Óscar a la mejor actriz. Aquel año recibió otra nominación, como Actriz de reparto, por la comedia Tootsie (1982), protagonizada por Dustin Hoffman, y por la que finalmente ganó la estatuilla.

En 1985 en la película Sweet Dreams, la actriz da vida a la cantante Patsy Cline que falleció en un accidente aéreo a los 31 años de edad.

Durante los años 80 y 90 siguió realizando buenas interpretaciones, en películas como Country (1984), Sweet Dreams (1985), Music Box (1989) de Costa-Gavras, Cape Fear (1991) de Martin Scorsese, Night and the City (1992), Rob Roy (1995), A Thousand Acres (1997) y Titus (1999). En 1995 vuelve a ganar el Óscar, esta vez como Actriz protagonista, por su interpretación de una esposa maníaco-depresiva de un militar (Tommy Lee Jones) en Blue Sky (1994).

En 1995 protagoniza Un tranvía llamado Deseo, una adaptación televisiva para la CBS del célebre drama homónimo de Tennessee Williams, junto a Alec Baldwin, John Goodman y Diane Lane, y por la que obtiene un Globo de Oro y una nominación a los Emmy.

Desde el comienzo del siglo XXI su carrera cinematográfica ha estado más centrada en papeles secundarios o en películas más minoritarias como Prozac Nation (2001), Big Fish (2003) de Tim Burton, Don't Come Knocking (2005), Flores rotas (2005), Bonneville (2006). También destaca su participación en series y películas para la televisión como Normal (2003), Sybil (2007) y Grey Gardens (2009).

Desde 2011 participa regularmente en la antológica serie de terror de la FX, American Horror Story creada y producida por Ryan Murphy y Brad Falchuk, durante cuatro temporadas: Murder House como Constance Langdon, Asylum como la hermana Jude Martin, Coven como la bruja Fiona Goode y Freak Show como Elsa Mars. Dichos personajes, alabados tanto por crítica y público, le han hecho ganar varias nominaciones, entre otros premios, a los Globos de Oro, Emmy y del Sindicato de Actores.


Teatro

En 1992 debutó en Broadway al lado de Alec Baldwin, en la adaptación de Tennessee Williams de Un tranvía llamado deseo, la cual volvería a interpretar para una adaptación televisiva en 1995 con el mismo reparto. En 2000 encabezó el cartel de la obra maestra de Eugene O'Neill Long Day's Journey into Night en Londres (siendo nominada como Mejor actriz a los Premios Laurence Olivier), en 2005 interpreta otro clásico de Tennessee Williams El zoo de cristal y en 2009 en Nueva York con una adaptación de la novela de Mercé Rodoreda La plaza del diamante.


Fotografía

Amante de la fotografía, afición inculcada por su ex pareja Paco Grande, en 2008 publicó su propia colección de fotografías en blanco y negro, titulada 50 Photographs (powerHouse Books) con la presentanción especial realizada por Patti Smith. Una exposición de su trabajo, junto con algunas de sus películas, se llevó a cabo en el George Eastman House, museo internacional de cine y fotografía más antiguo. Después de esta Lange recibió el George Eastman House Honors Award en 2009. En 2010, publicó su segunda colección de fotografías, titulada En México.

Una muestra de ambas colecciones se pudo ver en la exposición UNSEEN llevada a cabo en 2011 en el Centro Cultural Internacional Oscar Niemeyer de Asturias.


Vida personal

En 1970 se casó con el fotógrafo español Paco Grande, a quien había conocido en su etapa universitaria. La felicidad entre ambos terminaría a mediados de los años 70, pero no se divorciarían hasta 1982. Jessica mantuvo desde 1976 hasta 1982 una relación amorosa con el bailarín Mikhail Baryshnikov, con quien tuvo una hija, Alexandra. Anteriormente tuvo un affaire con Bob Fosse, el director de su segunda película, All That Jazz (1979).

En 1982 inició un romance con el actor, director y escritor Sam Shepard, con el que tuvo dos hijos, Hanna Jane nacida en 1985, y Walker Samuel nacido en 1987. La pareja se separó en 2011.

Lange también es embajadora de Unicef y está implicada en la política como pacifista.


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