«Bueno, creo que una de las principales cosas que hay que pensar al actuar en las películas es tratar de no hacer el show de actuar».



Infancia y juventud
James Maitland Stewart nació el 20 de mayo de 1908 en Indiana, Pensilvania, hijo de Elizabeth Ruth (apellido de soltera: Jackson) y Alexander Maitland Stewart, dueño de una ferretería. Ambos eran presbiterianos y de origen escocés. Sus ascendientes Jackson participaron en la Revolución estadounidense, la guerra de 1872 y la Guerra civil. El mayor de tres hijos (tuvo dos hermanas menores, Virginia y Mary), esperaban que continuase el negocio de su padre, que había estado en la familia durante tres generaciones.

Su madre era una pianista excelente pero su padre desalentaba a su hijo cuando éste quería tomar lecciones. Cuando su padre aceptó un acordeón regalado por un amigo, Stewart rápidamente aprendió a tocar el instrumento, lo que seguiría haciendo durante su carrera después de las actuaciones. Al crecer la familia la música continuó teniendo una parte importante en ella.

Fue un joven tímido, Stewart pasó gran parte de su tiempo después del colegio trabajando en el sótano de la casa en maquetas de aviones, dibujos mecánicos y química — teniendo en mente el sueño de ser piloto. Pero abandonó sus sueños de convertirse en piloto cuando su padre insistió que en lugar de ir a la Academia Naval ingresara en la Universidad de Princeton. Stewart se matriculó en 1928 como miembro de la Clase de 1932. Antes se había graduado de la preparatoria Mercersburg Academy.

En Mercersburg, Stewart participó activamente en diversas actividades. Jugó en el Equipo de football y en el de atletismo. Fue director de arte del anuario KARUX y miembro del club de coro y de la Sociedad Literaria John Marshall. Durante sus primeras vacaciones de verano, Stewart regresó a Indiana, Pensilvania, para trabajar como cargador de ladrillos para una compañía de construcción local en la construcción de carreteras y caminos donde pintaba las líneas en el camino. En los siguientes dos veranos tomó un trabajo como asistente de un mago profesional. También realizó su primera aparición en teatro en Mercersburg, como Buquet en la obra The Wolves.

En Princeton, Stewart sobresalió estudiando arquitectura, impresionando de tal manera a su profesor con su tesis sobre el diseño de un aeropuerto, que se le otorgó una beca para estudios de post-grado,6 pero gradualmente se sintió atraído por los clubes de drama y música de la escuela, incluyendo el famoso Princeton Triangle Club. Fue miembro del Princeton Charter Club así como cheerleader. Durante sus tiempos libres se entretenía yendo al cine en la época en que el cine sonoro estaba recién reemplazando al cine mudo.

Sus talentos en la actuación lo llevaron a ser invitado a los University Players, un club de actuación de músicos y "thespians" de la Ivy League, con Joshua Logan como director y Margaret Sullavan como la actriz principal. Stewart inmediatamente se sintió atraído por ella, pero Sullavan pronto dejaría al grupo para su debut en Broadway en A Modern Virgin. Después de graduarse interpretó pequeños papeles en el verano de 1932 en las producciones en Cape Cod de Players, cuando se unió a la tropa que incluía a Henry Fonda y Sullavan (quienes súbitamente decidieron contraer matrimonio). Stewart se mudó a la Ciudad de Nueva York en el otoño para convertirse en actor, con la esquiva aprobación de su padre, donde compartió un departamento con Henry Fonda, puesto que se había divorciado rápidamente de Sullavan, y con Joshua Logan. En noviembre, Stewart fue contratado para su primera gran producción teatral como un chófer en la comedia Goodbye Again en Broadway, teniendo sólo dos líneas. The New Yorker destacó, "El Sr. James Stewart como chófer... aparece sólo durante tres minutos y se va del escenario rodeado de espontáneos aplausos."

Si bien la obra tuvo un éxito moderado la época era complicada. Muchos teatros en Broadway habían sido convertidos en pequeños cines y la depresión estaba llegando a su peor momento. "Desde 1932 hasta 1934", Stewart recordó posteriormente, "Sólo trabajé tres meses. Todas las obras en las que estaba cerraron." Para 1934, obtuvo roles teatrales con más substancia, incluyendo el exitoso Page Miss Glory y su primer rol dramático teatral en Yellow Jack de Sidney Howard, que lo convenció de proseguir en su carrera como actor. Sin embargo, Stewart y Fonda, todavía compañeros de cuarto, luchaban por salir adelante.

En el otoño de 1934, el éxito de Fonda en The Farmer Takes a Wife lo llevó a Hollywood. Finalmente, Stewart atrajo el interés del busca talentos de MGM Bill Grady quien vio a Stewart en la noche de estreno de Divided by Three, una première glamorosa que incluía entre el público a luminarias como Irving Berlin y Moss Hart y su amigo Fonda quien había regresado a Nueva York para ver el espectáculo. Con el apoyo de Fonda, Stewart accedió a hacer una prueba para la pantalla y firmó un contrato con MGM en abril de 1935, como actor contratado por un período de hasta siete años con un sueldo de $350 semanales.

Al llegar por tren a Los Ángeles, Fonda le dio la bienvenida a Stewart en la estación y lo llevó a su departamento suministrado por el estudio, al lado de Greta Garbo. Su primer trabajo en el estudio fue como participante en las pruebas para la pantalla realizadas para los aspirantes a estrella recién llegados. Al comienzo tuvo problemas para ser contratado en las películas de Hollywood debido a su aspecto tímido y humilde en escena. Su primera película fue la mal recibida The Murder Man con Spencer Tracy, pero Rose Marie, una adaptación de la popular operetta, tuvo más éxito. Tras éxitos diversos en películas recibió su primer papel de peso en la versión de 1936 de After the Thin Man.

Éxito antes de la guerra
Servicio militar
Participó en la Segunda Guerra Mundial, lo que le llevó a simbolizar al estadounidense patriota, honorable y severo. Durante el conflicto, en lugar de dedicarse a tareas propagandísticas eligió convertirse en piloto de bombardero. Sus dotes de mando le llevaron a ser uno de los pocos norteamericanos que pasaron de soldado a coronel en menos de cuatro años. Tras la guerra continuó su servicio en la reserva, llegando a ostentar el rango de general de brigada.

Éxito después de la guerra
Colaboraciones con Hitchcock y Mann
Trabajó con los directores más importantes, y su versatilidad como intérprete le permitió abordar


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