«He pasado por muchas cosas en mi vida. Yo debería haber muerto hace mucho tiempo, pero todavía estoy aquí, y eso me hace mas feliz que nunca.»



Carrera con Peaches

A petición de su madre, Etta regresó a Los Ángeles para grabar "Roll With Me Henry" (rebautizada en la galleta del disco como "The wallflower") con la banda Otis y el vocalista Richard Berry para la compañía discográfica Modern Records. Otis al trío vocal como Peaches (más tarde, un apodo de Etta). "Roll with me Henry" llegó a los primeros puestos de las listas de éxitos en 1955.
The Peaches se disolvió pronto y Etta siguió cantando para Modern Records a lo largo de toda la década de los cincuenta (frecuentemente bajo la supervisión del saxo Maxwell Davis). "Good Rockin' Daddy" fue otro éxito a finales de 1955, aunque otras canciones como "W-O-M-A-N" y "Tough Lover" no lo fueron tanto.


Carrera como solista

En 1960 comienza a trabajar con la discográfica Chess Records de Chicago, cantando para la subsidiaria Argo. Inmediatamente, su carrera alcazó un nivel altísimo de popularidad; no sólo hizo un par de dúos con su novio (el cantante líder de los Moonglows, Harvey Fuqua), sino que individualmente grabó canciones como la apasionada balada "All I Could Do Was Cry", alcanzando lo más alto de las listas de éxitos de R&B. Leonard Chess entendió a Etta como una cantante clásica de baladas con un potencial añadido para la canción popular, e hizo que la acompañase una orquestación de violines para su grabación de los temas At Last y Trust in me en 1961. No obstante, Etta no abandonó su lado más áspero: en 1962 grabó "Something's Got a Hold on Me", con tonos de gospel, en 1963 un vibrante disco en directo (Etta James Rocks the House) grabado en el New Era Club de Nashville, y en 1966 un dueto blusístico, "In the Basementcon", con su amiga Sugar Pie De Santo.
En 1967 grabó uno de sus temas clásicos, "Tell Mama", una balada soul optimista que contrastaba con otros temas más dramáticos de la misma sesión como "I'd Rather Go Blind". A pesar de la muerte de Leonard Chess, Etta permaneció en la compañía hasta 1975, aproximándose finalmente a la música rock.
Tras unos años difíciles, regresó en 1988 con un disco para Island titulado Seven Year Itch, que reafirmó su maestría en el soul sureño. Sus siguientes discos fueron variados, aproximándose tanto a la música más contemporánea (en 1990 con Sticking to My Guns) como a la emotividad más explícita (en 1992 con The Right Time), pasando por algunas aproximaciones al jazz y a la música navideña, como en 1998 con Etta James Christmas.


Fallecimiento

El 23 de diciembre de 2011 fue ingresada en el hospital Riverside Community de California con una leucemia terminal.1 La cantante, ganadora de seis premios Grammy, luchó contra la obesidad y fue adicta a la heroína durante muchos años. Falleció el 20 de enero de 2012 a los 73 años, lo anunció su amiga y representante Lupe de León.2 Christina Aguilera conmemoró a Etta cantando en su funeral el sencillo "At Last".


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